机器人时代真的不远了

  机器人是被20世纪初期的作家和电影制片人当做一种文学工具而来到这个世界的。那时正是汽车、电话、飞机等科技的发展进入到一种不计后果的疯狂年代,一些作家和电影制片人开始借机器人来表达他们对于技术的希望和担忧。之后,机器人开始大量地出现在文学和影视作品中,从Fritz Lang的《大都会》(Metropolis)、Isaac Asimov的《我,机器人》(I,Robot),再到《终结者》和《机器人总动员》(WALL-E),它们每次都能出色地完成任务。

  机器人从文学作品和电影屏幕走到现实世界却令人略感失望。它们能做人类自己不能做或不太想做的一些事情,比如探索火星、拆除炸弹、吸尘扫地(目前全世界大约有1000万个机器人吸尘器正在为人类服务)。它们在一小部分制造业中十分有用。然而可靠的机器人—尤其是用于自动化组装车间以外领域的机器人—难以制造,而且它们仍然很傻。因此虽然它们令人们着迷,但尚未对世界造成多大影响。

  这样的情形正在发生改变。电脑芯片、数字传感器和宽带通信能力的数倍提升改善了机器人的性能,一如它们提升了其它各种产品的性能一样。在此过程中还有其它3个因素发挥作用。

  一是机器人研发变得越来越容易。新共同标准使得好想法能够方便地从一个机器人平台移植到另一平台。技术的积累意味着建造这样的平台成本要低很多。

  像Rethink Robotics公司Baxter那样有两个胳膊和编程界面十分方便直观的机器人十年前几乎是不可想象的,但现在2.5万美元就能买一个。

  第二个因素是机器人投资热。去年业界最大新闻是谷歌收购了8家有着光明前景的机器人创业公司。谷歌有钱、领导有方(机器人项目由安卓之父鲁宾负责),在与机器人高度相关的云计算和人工智能方面则拥有傲视全球的技术。谷歌表示机器人项目将展现惊人的可能性—尽管外人不知其到底为何。亚马逊也对机器人寄予厚望—使自己的仓库自动化并利用无人机配送。在欧美和亚洲,很多公司纷纷把机器人技术移植到新领域并觊觎着服务业。风投们发现从机器人创业公司获利的机会比过去大得多。

  第三个因素是想象力。在过去两年里,电影公司开始让机器人负责场务和照明拍电影(没有移动摄像机和照明机器人《变形金刚》就拍不出来),Baxter之类的机器人能帮你做家务、搬东西,有的可提供护理,甚至安慰和陪伴主人。越来越多的人认识到,如果机器人具备高精度、迅速反应和自主运动等属性将成为有利可图的业务,最终一些人将创造出大市场。航空机器人(无人机)也许将处于行业领先地位,它们能让农民以新方式耕作,给予普通人、记者观察新闻事件的新角度,此外它们还能监控交通与火灾、自动发现需要维修的基础设施。

  机器人的兴起将大大有益于作为消费者和普通百姓的我们。工人能否从中获益就不太清楚了,因为机器人的能力日益增长或将使一些人类劳动力过剩。比如Aetheon公司的机器人Tugs能将医院的手推车推到医生所需的地方,它们已经取代了护工的许多工作。

  Kiva的仓库机器人使得亚马逊用更少的人派送更多包裹成为可能。无人驾驶汽车可取代当今数百万职业驾驶员。正如前现代时期提供几乎所有就业的农业如今在发达国家仅占总就业的2%一样,当今制造业和服务业的就业岗位或将因机器人的涌现而萎缩—这是经济学家需要担心的问题。

  机器人越普及,人们就越能探讨最早在小说中提出的问题。机器人什么时候才能更像人类?有必要总是让拥有恻隐之心但又残忍无度的人打仗吗?(美国正在讨论是否该表彰无人机飞行员。)如果一个人临终前所感受到的最后温暖是机器给予的也无所谓吗?

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